BBC Mundo | 02/10/2018

Una mujer entre los ganadores del Nobel de Física por primera vez en 55 años

Una mujer entre los ganadores del Nobel de Física por primera vez en 55 años

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La Academia de Ciencias Sueca anunció este martes que el Nobel de Física 2018 fue concedido a tres científicos que trabajan con "herramientas de luz" y revolucionaron los estudios sobre rayos láser, con múltiples aplicaciones en medicina y procesos industriales.

Los galardonados fueron por un lado el científico estadounidense Arthur Ashkinpor el desarrollo de "pinzas ópticas" y su aplicación a sistemas biológicos. Por otro lado se premió en forma conjunta a Gerard Mourou, de Francia, y Donna Strickland, de Canadá, por "su método para generar los pulsos de láser más cortos e intensos creados por la humanidad". Strickland es la primera mujer en ganar el Nobel de Física en 55 años.

La última mujer antes de Strickland que ganó el Nobel de Física fue la científica estadounidense nacida en Alemania Maria Goeppert-Mayer, quien fue galardonada en 1963 por sus descubrimientos sobre el núcleo de los átomos.

"Las invenciones premiadas este año revolucionaron la física de rayos láser", señaló la Academia al anunciar el galardón que conlleva una compensación de nueve millones de coronas suecas, aproximadamente un millón de dólares.

Los descubrimientos en la física del láser han permitido el diseño de "instrumentos de precisión avanzados que abren la puerta a áreas nuevas de investigación y a una multitud de aplicaciones médicas e industriales", agregó.

Millones de cirugías

Gerard Mourou nació en 1944 en Albertville, Francia, y Donna Strickland en 1959 en Guelph, Canadá. Mourou trabaja actualmente en la Escuela Politécnica en Palaiseau, Francia, y la Universidad de Michigan, Ann Arbor. Strickland es investigadora de la Universidad de Waterloo, en Canadá.

El artículo revolucionario de ambos físicos fue publicado en 1985 y fue la base de la tesis doctoral de Strickland. Usando un enfoque ingenioso, los científicos lograron crear pulsos de laser ultracortos y de alta intensidad.

Strickland y Mourou estiraron pulsos de láser en tiempo, los amplificaron y finalmente los comprimieron. Si un pulso de luz es comprimido en tiempo y se acorta, entonces hay más luz concentrada en un espacio diminuto, y la intensidad del pulso aumenta en forma dramática, explicó la Academia en un comunicado.

La técnica inventada por Strickland y Mourou, llamada "amplificación de pulso gorjeado", "chirped pulse amplification" o CPA, se transformó rápidamente en el método estándar para obtener rayos laser de alta intensidad. Antes del trabajo pionero de Strickland y Mourou, el poder de los láser era limitado porque al aumentarse su intensidad destruían el material utilizado para amplificar el rayo.

El método es usado en millones de cirugías correctivas de la vista llevadas a cabo cada año en el mundo que requieren un láser ultra preciso. "Lo primero que pensé es que esto es algo totalmente loco. Y siempre te preguntas si ocurrió de verdad", dijo Strickland al enterarse del galardón.

"Y en cuanto a compartir el premio con Gerard, quien fue mi supervisor de tesis y mentor, creo que él ha llevado la técnica de CPA a alturas increíbles y definitivamente merece el premio". "También me alegro mucho por Art Ashkin, creo que ha hecho descubrimientos mucho antes que otros y es fantástico que finalmente sea reconocido".

Pinzas ópticas

Arthur Ashkin nació en 1922 en Nueva York y obtuvo su doctorado en la Universidad de Cornell en 1952. El físico trabaja actualmente en los Laboratorios Bell en Holmdel, Nueva Jersey, Estados Unidos.

Las pinzas ópticas inventadas por Ashkin sujetan partículas, átomos, virus y otras células vivas con sus "dedos de rayos láser".

Esta nueva herramienta permitió al científico cumplir un viejo sueño de la ciencia ficción, usar la presión de la radiación de la luz para mover objetos físicos. Ashkin logró usar pulsos de luz para empujar pequeñas partículas hacia el centro de un rayo láser y mantenerlo en esa posición.

Uno de los mayores avances en sus investigaciones tuvo lugar en 1987, cuando Ashkin usó sus pinzas ópticas para capturar bacterias vivas sin dañarlas. Las pinzas creadas por el físico son utilizadas ampliamente en la actualidad para investigar la "maquinaria de la vida", según la Academia.

La Academia señaló que "las innumerables áreas de aplicación de estos descubrimiento aún no han sido exploradas por completo. Pero estas invenciones coinciden con el espíritu de Alfred Nobel de reconocer avances con el mayor beneficio para la humanidad".

Nobel de Medicina

Este lunes, el científico estadounidense James Allison y el japonés Tasuku Honjo recibieron el Premio Nobel de Medicina 2018 por sus descubrimientos revolucionarios sobre cómo emplear y manipular el sistema inmunológico para combatir el cáncer. El miércoles se anunciará el Nobel de Química, el viernes el de la Paz y el lunes próximo el de Economía.

El galardón de Literatura no será entregado este año, ya que el organismo que lo concede se vio sacudido por un escándalo sexual. Un tribunal sueco condenó el lunes a dos años de cárcel por violación a Jean-Claude Arnault en el marco de un escándalo que sacudió a la comisión que concede el Premio Nobel de Literatura.



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